¡Volvemos a la Luna!

Lo imprescindible que debes saber del lanzamiento de la misión Artemisa-1

Una mujer, del cuerpo de astronautas de la NASA, pondrá su pie en una zona cercana al polo sur lunar en 2025. Lo hará a bordo del nuevo cohete SLS de NASA, y en la misión Artemisa-3, dentro del programa estadounidense «Artemisa», que al igual que el programa «Apolo» con el cohete Saturno V, nos llevó en 6 ocasiones a la superficie de nuestro satélite hace más de 50 años.

Y el camino de vuelta a la Luna «para quedarnos», estableciendo en los próximos años una base semipermanente cerca de zonas lunares donde esperamos poder extraer agua (en estado sólido, es decir, helada) de cráteres donde nunca incide la luz solar, empieza tal día como este próximo lunes con la primera ventana de lanzamiento para la misión no tripulada Artemisa-1.

Emblema oficial Artemisa 1. Crédito: NASA

El cohete que devolverá a la humanidad a la Luna es conocido por el acrónimo SLS (Space Launch System) es el cohete más potente construido por la humanidad, aproximadamente algo más del 10% de potencia que el cohete Saturno V del programa Apolo.

Artemisa 1 preparada para despegue. Crédito NASA

En las imágenes del cohete preparado ya en la rampa de lanzamiento podemos ver que su configuración es ligeramente diferente. Posee dos cohetes aceleradores (boosters) laterales, denominados SRB (Solid Rocket Boosters), que nos recuerda a los que utilizaba la lanzadera espacial estadounidense. Realmente es que estos dos aceleradores son una modificación de aquella configuración.

Saturno V (Apolo) versus SLS (Artemisa). 50 años de distancia. Crédito: NASA

Incluso la enorme etapa principal está dotada de 4 motores que son una modificación directa de los que integraba la propia lanzadera, los fiables RS-25. Es por tanto un cohete de 2 etapas (de combustible líquido oxígeno e hidrógeno) y dos aceleradores de combustible sólido.

Partes principales del cohete SLS. Crédito:NASA

Este cohete lo podremos ver a lo largo de todo su programa de vida en 4 configuraciones ligeramente diferente, según lleve suministros o tripulación, y ha recibido en estos más de 10 años de desarrollo críticas por sus sistemas mayoritariamente no reaprovechable, por sus retrasos y sobrecostes. La versión que tenemos en este primer vuelo del programa, que no es tripulado, es la versión SLS Block 1, que es capaz de poner en órbita terrestre 95 toneladas de carga y lanzar hacía la Luna 27 toneladas.

La altura total de esta configuración de lanzamiento es de 98 metros, para aquellos que os gusten los tamaños, eso es aproximadamente un edificio de 30 plantas.

La cápsula de tripulación (Crew Module, CM) se denomina Orión, y aunque en la Artemisa-2 y Artemisa-3 ya integrará 4 astronautas, pueda dar cabida hasta 6 tripulantes. Dotada de paneles solares es capaz de dar soporte vital a cuatro astronautas durante 21 días. Junto a la capsula Orión vuela un módulo de servicio (Service Module, SM) de construcción europea (ESA) construido por Airbus.

A todo el conjunto de la cápsula de astronautas (que es la que los retornará a la Tierra sanos y salvos) y al módulo de servicio, también se le suele denominar Orión, y el peso este conjunto es de casi 26 toneladas con una altura de 7,3 metros y un diámetro de 5,3 metros.  Es la mayor cápsula espacial construida por NASA.

En realidad, el programa Artemisa implica a empresas y organismos de más de 20 países directamente, y tiene un fuerte vinculo con la empresa de Elon Musk, Space X. Recordemos que esta configuración del programa Artemisa – a diferencia de las misiones Apolo- subcontrata un módulo de descenso lunar, que estará en órbita de nuestro satélite esperando a la cápsula Orión para realizar el descenso a la superficie de la tripulación. En órbita lunar por tanto existirá un encuentro Orión-«Moonship», siendo la segunda la encargada de realizar el alunizaje, posterior despegue y reencuentro orbital. Orión, tras recuperar a la tripulación lunar, pondrá rumbo a casa amerizando en el océano pacifico.

NASA y Space X socios imprescindibles para Artemisa.

En pocos años, se espera que la Moonship (o cualquier otro vehículo subcontratado a otras empresas en el futuro), espere atracada a la Gateway [4], una estación orbital lunar de NASA con socios europeos (ESA), japoneses (JAXA) y canadienses (CSA) y subcontratas privadas, que debería sustituir a actual la Estación Espacial Internacional en órbita terrestre.

La Gateway tendrá una órbita lunar casi polar de tipo NRHO y cuya trayectoria será estudiada por el pequeño satélite Capstone (lanzado el 28 de junio), aunque los primeros elementos de la estación no serán lanzados antes de 2024.

Por desgracia aún no tenemos fechas para lanzamiento de la Starship, aunque actualmente en Starbase -situada en Bocachica (Texas)- de Space X hay una actividad permanente y frenética. Elon Musk ha asegurado que antes de finalizar el año, alcanzará órbita con su mega cohete.

Naturalmente Artemisa 1 no precisará de la MoonShip, pues su maniquí, el comandante Campos (en honor al ingeniero Arturo Campos que permitió salvar del desastre a la tripulación del Apolo 13), los 2 torsos con chalecos provistos de sensores para estudiar la exposición a la radiación y resto de carga (alguna simbólica) que lleva la Orión, no tienen que bajar a la superficie lunar, solo orbitarla.

Esta misión además será excepcionalmente larga, de hasta 42 días (en función del día de lanzamiento), para probar todos los sistemas de forma exhaustiva.

Como podemos ver, muchas, muchas, muchas cosas tienen que salir bien en estos dos-tres próximos años, que se nos antojan muy intensos.

Pero ya no cabe lugar a dudas que estamos ante una nueva carrera por la Luna, que además también será el trampolín del siguiente gran salto: Marte.

Y la carrera acaba de recibir el pistoletazo de salida. Apasionante.

¡Gracias por leerme!

Hoja de ruta del programa Artemisa. Crédito: NASA

ACTUALIZACIONES DE LANZAMIENTO:

Actualización: Problemas en un motor a menos de una hora de lanzamiento, posterga el mismo hasta el viernes día 2 de septiembre al menos.

Actualización 31 de agosto: Artemisa 1 se lanzará durante una ventana de dos horas que se abre a las 2:17 pm EDT (18:17 GMT), es decir 20:17 hora civil española, del sábado 3 de septiembre si todo va según lo previsto.

Actualización 3 de septiembre: Una fuga de hidrógeno a unas 3 horas del despegue, pospone el mismo hasta el lunes 5.

Actualización 4 de septiembre: Una nueva fuga de hidrógeno devolverá el SLS al edificio de ensamblaje vertical (VAB). Se pospone el lanzamiento para el mes de octubre, en fecha por determinar pero no antes de finalizar la primera quincena de ese mes.

Actualización 8 de septiembre: Se baraja un posible lanzamiento a finales de este mes de septiembre si todo va bien en las pruebas en el edificio del VAB. 27 de septiembre por la tarde (península ibérica) es una fecha probable.

Actualización 23 de septiembre: Se mantiene la previsión de la ventana de lanzamiento del martes 27, solo el mal tiempo parece que esta vez se pueda interponer al mismo y aplazar hasta inicios de octubre.

Actualización 24 de septiembre: Visto el parte meteorológico en la zona, se decide posponer el lanzamiento y devolver el vehiculó al VAB. El lanzamiento se pospone para el próximo mes. Prima la seguridad ante todo.

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Programa previsto para Artemisa 1

Lanzamiento en primera ventana: 29 de agosto de 2022 a las 14:33 hora española (12:33 UTC)

Lugar de lanzamiento: rampa 39B de centro espacial Kennedy (si, desde donde despegaron los Apolo), en Cabo Cañaveral, Florida, USA.

Máxima tensión aerodinámica/mecánica : 01 min 10 segundos  

Separación de boosters laterales: 02min 12 seg

Separación torre escape: 03min 30 seg

Apagado del motor principal (1ª etapa): 08 min 04 seg

Separación segunda etapa (Core Separation) 08 min 16 seg.

Inyección a órbita lunar (TLI) y separación 2ª etapa (ICPS Separation)  01h:38 min :00 encendido de 18 minutos de duración y separación.

Llegada a órbita lunar: 4 de septiembre

Tipo de órbita: retrógrada a una altura mínima de llegada a la Luna de 140 kilómetros, para situarse en órbita de tipo DRO a 64 000 kilómetros de altura de la Luna (órbita distante).

Modificación de órbita para regreso a la Tierra: 21 de septiembre (según primera ventana de lanzamiento)

Llegada a la Tierra: Amerizaje en el océano pacifico el 10 de octubre (según primera ventana de lanzamiento)

Distancia recorrida: 2,1 millones de Km.

Velocidad de re-entrada: 40 000 Km/h

Duración de la misión: 42 días aproximadamente (según día de lanzamiento)

Coste del programa hasta la actualidad (desde 2017): 35 000 millones de dólares.

Coste de cada lanzamiento del programa: 4 000 millones de dólares (se espera un abaratamiento progresivo)

Retransmisión evento: Canales oficiales de NASA TV y ESA TV, ambos por Youtube (NASA TV también en algunas plataformas digitales y web)

Recomendado: https://www.youtube.com/c/NASA (emisión prevista en 4K)

Referencias:

[1] Artemis Reference Guide (NASA): https://www.nasa.gov/specials/artemis-i/img/Artemis%20I%20Reference%20Guide_Inter.pdf

[2] Website de la misión: https://www.nasa.gov/artemis-1 y dossier de prensa: https://www.nasa.gov/specials/artemis-i-press-kit/

[3] Para saber con mucho más detalle si te interesa y en español, el crack de la exploración espacial Daniel Marín tiene varias entradas en Naukas, la última esta: https://danielmarin.naukas.com/2022/08/26/mision-artemisa-i-estados-unidos-vuelve-a-la-luna/

[4] https://www.nasa.gov/gateway/overview